¿Las zanahorias mejoran la vista?

   ¿Habéis oído alguna vez que comer zanahorias es bueno para la vista? A nosotros nos lo decían siempre de pequeños, que incluso mejoraba la visión nocturna. Pues nos hemos puesto a investigar:

vegetables market basket carrots
Photo by Pixabay on Pexels.com

Vamos a situarnos, ¿cuándo se supo que las zanahorias mejoraban la vista? y, ¿cuál es su base molecular?

Para la primera pregunta hemos de remontarnos a la segunda guerra mundial. Durante la guerra el ejército inglés desarrolló el radar aéreo y consiguió derribar varios aviones alemanes, incluso en la oscuridad. Esto llamó la atención del ejército nazi, y, para que no descubrieran (o sospecharan) de sus nuevas capacidades técnicas, los ingleses decidieron desarrollar una campaña de propaganda y despistarlos.

La campaña consistía en hacer creer a todo el mundo, incluida la propia población de Reino Unido, que sus aviadores consumían grandes cantidades de zanahorias, lo que les permitía ver mejor en la oscuridad. Se hicieron carteles y se extendió esta propaganda por todo el país.

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Cartel de propaganda de la Segunda Guerra Mundial en Inglaterra

La verdad es que, a parte de esta posible contra-propaganda bélica, otra buena razón para fomentar el consumo de zanahorias y otras verduras como las patatas, pues eran alimentos que no estaban sujetos al racionamiento, como también pasaba en 1929 en Estados Unidos con las espinacas. 

En cuanto a la segunda pregunta, ¿cuál es la base molecular? Las zanahorias (y otras verduras de colores) contienen altas cantidades de beta-caroteno. El beta-caroteno es una de las dos formas de vitamina A que pueden consumirse: la otra es el retinol o retinil ester (de origen animal). Cualquiera de estas dos formas si se toman de forma oral y con consumo de grasas (esencia para absorber la vitamina A) sirven a nuestro cuerpo como fuente de vitamina A.

Pero, ¿por qué es importante la vitamina A? Pues porque es esencial en el funcionamiento de muchos sistemas corporales (como el inmunológico), entre ellos la vista.

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Visual Cycle Modulation as an Approach toward Preservation of Retinal Integrity        (Bavik et al., 2015)

En la imagen podemos ver el llamado ciclo de la visión: podemos ver que para que se formen las rodopsinas (que reciben la información lumínica) se necesitan opsinas y retinol. Esta molécula llamada retinol es la vitamina A y por eso es esencial en el ciclo de la visión.

En realidad sí que es muy importante la vitamina A para una correcta visión, pues se ha visto que la deficiencia puede dar lugar a terribles problemas de visión en niños malnutridos, o afectados por ciertos virus.

Así que la propaganda inglesa era una verdad a medias, es importante consumir vitamina A para mantener la vista saludable, pero no te aporta una super vista.

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